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如何鑒別美國私立寄宿高中

作者:徐罡博士  於 2015-10-1 01:31 發表於 最熱鬧的華人社交網路--貝殼村

作者分類:美國私立高中教育|通用分類:子女教育

關鍵詞:美國, 私立寄宿高中, 女校, 評判標準, Chatham

不像很多被人耳熟能詳的私立大學,大多數美國私立寄宿高中,對中國家長,依然是一個個陌生的世界。美國華人圈經常流傳著這樣的說法,讀私立寄宿高中,一年燒掉一輛賓士,不如省下這筆錢,在好的學區買房,上公立學校。然而,即使在大波士頓地區學區最好最富裕的小鎮,不少家庭,仍然選擇將子女送進私立寄宿高中,說明了一點:除了簡單的教學質量,私立寄宿高中還提供了一些公立學校所不具備的東西。這些東西,就是私立寄宿高中得以生存的價值所在,也是了解一所私立寄宿高中的關鍵。

「這些東西」,有的是私立寄宿高中所共有的,如小班制、師生比例低,學生得到更多的關注,有更多個性化的發展空間;有的是不同的,不同學校各有自己的特色;這些不同,往往成為一所學校吸引一些特定家庭和學生的地方。

因為不同,很難對私立寄宿高中進行量化比較。《美國新聞與世界報道》(U.S. News & World Report)是個比較受到認可的專業排名機構,它給大學排名,給律師評級,給醫生分類,也給美國公立高中排名,但就沒有私立寄宿高中的排名;我的解讀是,這和專業機構珍惜自己羽毛的謹慎做法相符。如果哪天《美國新聞與世界報道》開始給私立寄宿高中排名,那它就墮落成一個靠吸引眼球賺點擊率的媒體了;給私立寄宿高中排名,正經機構隔幾年偶爾玩一次無傷大雅,但要年復一年撐下去卻不可能。

既然沒有一個權威可靠的排名,怎麼評價一所私立寄宿高中的好壞呢?

正如一開始提到的,讀私立寄宿高中,對不少家庭都是一個不小的財政決策。因此,選擇私立寄宿高中,無異於準備一項投資,既然是投資,就要看一些基本面的數據,要收集了解學校各方面的情況,還要做親自考察。

作為一個例子,不妨分享一個我自己如何發現並確認一所好學校的過程。私立寄宿高中里的一些最頂尖名校,如麻州的格羅頓中學(Groton School)和新罕布希爾州的菲利普斯埃克塞特中學(Phillips Exeter Academy),關於它們,現在就連阿狗阿貓都能煞有介事地忽悠出一大套,我就不拿它們做例子了。

話說4年前,我想系統性地找出幾所值得向家長推薦的私立女子寄宿高中,我做的第一件事,就是上Boarding School Review這個網站,查找財力最雄厚的女子學校。Boarding School Review是私立寄宿中學的綜合信息平台,收集了各個學校的一些基本數據,並不斷更新。很多關於美國私立寄宿高中的中文網站,就是從這個網站複製翻譯有關信息的。我選擇的查找參數是學校所擁有的「捐贈額」和「註冊學生人數」,拿到這兩套數據后,我又換算出「人均捐贈額」。人均捐贈額不是每個學生要捐多少錢的意思,它可以這樣來理解:學校的財富,每個學生可以分到多少;或者說,學校可以提供給每個學生的潛在資源是多少。按照人均捐贈額,我給學校排了個名:

結果有點意外,不少人熟悉的著名女校愛瑪威拉德中學(Emma Willard School),在全部寄宿高中里,排在30之外;在女校里,也不出色。女校中名列前茅的,卻是弗吉尼亞州的一所小學校:Chatham Hall,中文譯作「查塔姆霍爾學校」;按照最新數據,該校每位學生,可以分到43萬美元的捐贈。在全部寄宿高中里,這所學校的人均捐贈額,超過了一些廣為人知的名校,如米爾頓中學(Milton Academy)和喬特羅斯瑪麗中學  Choate Rosemary Hall)。女校中排名第二的,是位於康涅狄格州的著名波特女子中學(Miss Porter's School),這倒和預期一致。

雖然評估一所學校要看多個方面,「人均捐贈額」卻是我最看重的關鍵指標之一。捐贈額反映了一所學校受到家長及社會的認可欣賞程度,往往也反映了就讀學生的家庭背景或「圈子」。從日常運作的角度,沒有錢,什麼事也做不了;財力堅實的學校,才有可能推出各種各樣的項目。通過學校網站和其它資訊,我對學校的升學數據和硬體設施做了分析,基本可以確定,這是一所相當不錯的學校,或者說,a decent school.

但這只是紙上的感覺。一般情況下,我一旦搜到或聽到了一所好學校,就會有股衝動,總想親自到學校看一眼,或者找個機會和學校的負責人見面聊一聊。但這所學校在弗吉尼亞州,超出了我平時的工作範圍。美國的私立寄宿高中,密集分佈在新英格蘭地區;波士頓周圍100英里,就夠我忙的了。

但這所學校,從此出現在我關注的學校名單上。201343日,我到新罕布希爾州的新漢普頓中學(New Hampton School),參加錄取學生的回訪日活動。在私立寄宿高中的錄取程序里,學校在310日公布錄取結果后,會邀請被錄取的學生和家長在4月初回訪。在回訪日,學校各主要負責人會出場亮相,向學生和家長介紹學校的情況,安排他們感受學校的各個方面,那是一個近距離觀察感受學校各主要人物的很好機會。那年,我聽到圈子裡的朋友間有不少傳聞:新漢普頓中學的校長和他的團隊,把學校搞得風生水起、富有活力,我就利用回訪日這個機會,想直接感受一下。

那天的學校介紹會,由招生辦主任Suzanne Buck女士主持,校長果然厲害,口如懸河,舉重若輕。作為主持的Suzanne Buck女士,鼓動力極強,控場能力超一流,令我暗暗吃驚,不由得偷拍了幾張照片。當時我就想,什麼時候她會被人挖走?一年後,消息傳來,她將就任Chatham Hall的校長。

Suzanne Buck女士成為校長,實在是水到渠成。她自己是波特女子中學的畢業生,哥倫比亞大學社會服務專業碩士,哈佛大學教育學碩士。她一直在私立寄宿學校系統工作,從威斯敏斯特中學(Westminster School)招生辦副主任做到菲爾學校(Fay School)的招生辦主任,隨後成為新漢普頓中學校長的得力助手。以她這樣的背景、經歷和能力,她願意接任Chatham Hall的校長,就知道Chatham Hall是一所什麼樣的學校了。

今年暑假,一位可靠的朋友告訴我,Chatham Hall的招生辦主任Carney O'Brien將來麻州老家度假,經她介紹,我邀請Carney O'Brien到我辦公室,請她給我做個學校介紹。聊著聊著,我開始對Chatham Hall近年來設立的iQUEST項目很感興趣。和Carney O'Brien會面后,我又向她們的教務主任Martha Griswold女士請教,對該項目做了進一步的了解。

這是一個研究項目。11年級的學生在學年結束前,可以自己立題,從暑假開始,從事長達一年的研究。這個項目的一個獨特之處是,沒有學科範圍限制。例如,一位學生對化學和化妝品感興趣,她學了有關化學理論后,花了一年的時間,按照科學實驗的方法,試製了很多唇膏,總算找到了自己理想的顏色和配方;而另一位學生,試圖發現什麼使人幸福,於是到了很多國家,採訪了很多人。

這個項目的另一個獨特之處是,實施項目的部分費用由學校買單。學生立題時,就像科研人員申請經費,要提交一個申請報告和經費預算。像一些文化考察類的項目,兩個人一組,可以申請到多達5-6千美元的差旅費。

從一個教育顧問的角度看,要推行這樣的項目,1)學校要有錢;2)教師願意幫助學生。學生項目從立題到實施到最後結果評估,具體的輔導教師,需要投入大量的時間,這種事,公立學校的教師,恐怕很少人願意干;3)學生要有相應的素質。這類項目,只有好的學生,申請大學時才最用得上。

的確,從升學數據看,這個學校的學生令人印象深刻。最近的畢業班,30幾個人,就有被哈佛耶魯普林斯頓哥倫比亞錄取的。一位選擇就讀普林斯頓,另一位是中國學生,選擇了耶魯。祝願該校下一屆的中國女孩,再接再厲;也祝今年申請該校的中國學生好運,明年310日收到錄取通知。

Chatham Hall的認識,由於地理位置的不便,我化了4年時間,比較特殊。最後做個總結:要了解一所私立寄宿高中的好壞,1)要查找一些基本數據;2)要近距離感受學校的主要領導。這個,有兩個主要機會:一是學校的開放日(open house),往往這個活動會在校友家舉辦,校長唱主角;二是學校的回訪日,在錄取通知發出后的四月初;3)直接向學校的招生辦人員詢問,這個,可以在面試時和面試后做。

201343日,時任新漢普頓中學招生辦主任的Suzanne Buck女士在主持回訪日的介紹會

2015年夏,Chatham Hall招生辦主任Carney O'Brien在作者會議室介紹該校的有關情況


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